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美国国防部研究机构的一个项目很容易被滥用于开发生物武器

由于目前的武装冲突,公众充分意识到化学武器的可怕后果。与此同时,生物武器的影响在很大程度上已从公众意识中消失。

由美国国防部研究机构资助的一个项目现在引起了对可能被滥用于生物战目的担忧。名为“Insect Allies”的计划旨在将昆虫用于将转基因病毒分散到田间的农业植物中。这些病毒将被设计为可以通过“基因组编辑”改变植物的染色体。这将允许对已经在田地中生长的作物(例如玉米)快速且大规模地实施遗传修饰。在期刊科学来自Plön的Max Planck进化生物学研究所和蒙彼利埃进化研究所的科学家以及弗莱堡大学的法律学者指出,这种类型的系统可以更容易地开发用作生物武器而不是拟议的农业目的。

计划资助者认为,使用合成病毒进行基因组编辑将为改变已经在田间生长的作物植物的特性开辟前所未有的可能性。例如,植物可以通过遗传改变,几乎立即变得不易受害虫或干旱的影响。到目前为止,商业种子的基因工程总是发生在实验室中。随着农民种植种子,需要预测在生长季节可能出现的环境条件。这意味着,在意外干旱的情况下,只有已种植抗旱种子的农民才能获益。然而,该项目的发起者声称,农田中的基因工程将为农民提供随时改变其作物遗传特性的可能性。

2016年底,DARPA(国防高级研究计划局)发出招标书,要求进行为期4年的研究工作计划。该计划共发放了2700万美元,旨在开发可以在田间遗传编辑作物的转基因病毒。来自14个美国研究机构的三个财团中的第一个宣布参加2017年中期。据报道,玉米和番茄植物正在目前的实验中使用,而提到的传播昆虫物种包括叶蝉,粉虱和蚜虫。DARPA工作计划将最终在包括昆虫分散病毒在内的全功能系统进行大规模温室示范。

在公开声明中,DARPA声称,昆虫同盟计划的发展是为了日常农业用途,例如保护作物免受干旱,霜冻,洪水,杀虫剂或疾病。但是,大多数使用这种技术的国家都需要对转基因生物的批准程序进行全面改变。农民,种子生产者,尤其是普通公众也会因使用这些方法而受到严重影响。“关于提出这项技术发展的深远影响,几乎没有任何公开辩论。昆虫联盟计划在很大程度上是未知的,即使在专家圈内也是如此,”Plön马克斯普朗克进化生物学研究所的Guy Reeves说。

然而,来自Plön,Freiburg和Montpellier的科学家和法律学者认为,迫切需要就该问题进行广泛的社会,科学和法律辩论。除其他问题外,他们认为,DARPA没有提出令人信服的理由将昆虫用作将合成病毒分散到环境中的不受控制的手段。此外,他们认为昆虫同盟计划的结果可能更容易用于生物战,而不是常规农业用途。“使用基因编辑对植物进行杀灭或灭菌比使其成为除草剂或抗虫剂更容易,”里夫斯解释说。考虑到科学文章中阐述的这些和其他问题,DARPA计划有可能被视为一个不符合和平目的的计划,根据“生物武器公约”的要求。反过来,这可能导致其他国家在这一领域开发自己的武器。

在国际法中,决定性因素是生物研究计划是否完全用于和平目的。超过180个国家加入的“生物武器公约”要求所有各方在任何情况下都不得开发或生产“没有任何预防,保护或其他和平目的的理由的类型或数量的代理人或毒素”。此外,“公约”禁止开发或生产“旨在将此类药剂或毒素用于敌对目的或武装冲突的武器,设备或运载工具”。作者认为,根据“公约”,用于传递病毒制剂的昆虫可能被视为传递途径。

“由于”生物武器公约“的广泛禁令,任何关注的生物学研究必须合理地用作和平目的。如果DARPA提出的动机不合理,可以认为昆虫同盟计划违反了”生物武器公约“。考虑到这种技术可以很容易地用于生物战,这一点尤其正确,“弗莱堡大学法学教授SiljaVöneky解释道。

科学文章的作者还担心昆虫同盟计划可能会鼓励其他国家在这一领域增加自己的研究活动 - 无论该计划是否证明在技术上是成功的。过去禁止发展生物武器的努力表明,这种禁令适用于美国这样的国家是多么重要,美国被其他国家视为榜样。在此基础上,作者提出,美国应该积极努力,避免任何涉嫌参与生物战中具有惊人潜力的技术的怀疑。

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